Estimulación con sonidos suaves aumenta sueño profundo en pacientes con deterioro cognitivo leve

La estimulación con sonidos suaves que se reproducen durante momentos específicos durante el sueño mejora el sueño profundo o de ondas lentas para las personas con deterioro cognitivo leve, que tienen el riesgo de contraer la enfermedad de Alzheimer.

Las personas cuyos cerebros respondieron de manera más robusta a la estimulación del sonido mostraron una respuesta de memoria mejorada al día siguiente.

«Nuestros hallazgos sugieren que el sueño de ondas lentas o profundo es un objetivo terapéutico viable y potencialmente importante para las personas con deterioro cognitivo leve«, dijo el Dr. Roneil Malkani, profesor asistente de neurología de la Escuela de Medicina Feinberg de la Universidad Northwestern y médico de medicina del sueño de Northwestern Medicine. «Los resultados profundizan nuestra comprensión de la importancia del sueño en la memoria, incluso cuando hay pérdida de memoria«.

Sueño profundo

El sueño profundo es crítico para la consolidación de la memoria. Se han observado varios trastornos del sueño en personas con deterioro cognitivo leve. Los cambios más pronunciados incluyen la reducción de la cantidad de tiempo que pasan en la etapa más profunda del sueño.

«Existe una gran necesidad de identificar nuevos objetivos para el tratamiento del deterioro cognitivo leve y la enfermedad de Alzheimer«, agregó Malkani. Los científicos de Northwestern habían demostrado previamente que la estimulación con sonido mejoraba la memoria en adultos mayores en un estudio de 2017.

Debido a que la muestra del nuevo estudio era muy pequeña, con nueve participantes y que algunas personas respondieron con mayor firmeza que otras, la mejora en la memoria no se consideró estadísticamente significativa. Sin embargo, hubo una relación significativa entre la mejora del sueño profundo mediante el sonido y la memoria: cuanto mayor es la mejora del sueño profundo, mejor es la respuesta de la memoria.

«Estos resultados sugieren que mejorar el sueño es un enfoque novedoso y prometedor para evitar la demencia«, dijo Malkani.

El artículo se publicó el 28 de junio de 2019 en Annals of Clinical and Translational Neurology.

Prueba de estimulación con sonido

Para el estudio, los científicos de Northwestern realizaron una prueba de estimulación con sonido durante la noche en personas con deterioro cognitivo leve. Los participantes pasaron una noche en el laboratorio del sueño y otra noche allí aproximadamente una semana después. Cada participante escuchó sonidos en una de las noches y ningún sonido en la otra. El orden de la noche cuando se tenía sonidos o ningún sonido fue asignado al azar. Los participantes hicieron las pruebas de memoria la noche anterior y otra vez en la mañana. Luego, los científicos compararon la diferencia en el sueño de ondas lentas con la estimulación con sonido y sin sonidos, y el cambio en la memoria a través de las dos noches para cada participante.

Los participantes fueron probados en su memoria de 44 pares de palabras. Las personas que tuvieron un aumento del 20% o más en su actividad de onda lenta después de la estimulación con sonido recordaron aproximadamente dos palabras más en la prueba de memoria a la mañana siguiente. Una persona con un aumento del 40 por ciento en la actividad de onda lenta recordó nueve palabras más.

La estimulación del sonido consistió en pulsos cortos de ruido rosa, similar al ruido blanco pero más profundo, durante las ondas lentas. El sistema monitorea la actividad cerebral del participante. Cuando la persona estaba dormida y se veían ondas cerebrales lentas, el sistema emitía los sonidos. Si el paciente se despertó, los sonidos dejaron de reproducirse.

«Como un tratamiento potencial, esto sería algo que la gente podría hacer todas las noches«, afirma Malkani.

Próximo paso

El próximo paso, cuando se tenga la disponibilidad de fondos, se evaluará la estimulación del ruido rosa en una muestra más grande de personas con deterioro cognitivo leve durante varias noches para confirmar la mejora de la memoria y ver cuánto dura el efecto, comentó Malkani.